No cabe duda que el segundo país donde más ciclistas españoles ejercen su profesión y tratan de cumplir el sueño de sus vidas es Portugal. El país vecino al que normalmente miramos poco, pero que en estos momentos en que nuestros jóvenes talentos no encuentran oportunidades como profesionales dentro de sus fronteras nos están echando una mano de incalculable valor para desarrollar toda esa calidad.

El caso es que estos días ha comenzado la Volta Ciclista a Portugal, y lógicamente hay un gran número de corredores nacionales que tomarán parte en la ‘Grandissima’. Una vuelta que hace unos años bajó de categoría a 2.1., aparte de por las estrecheces económicas que ha pasado todo el ciclismo ibérico –no sólo el español-, también para poder dar cabida a sus equipos, todos de categoría continental. Lo cierto es que la Volta se desarrolla a lo largo de 11 días, con dos bloques de seis y cinco y un día de descanso en medio. Y es todo un acontecimiento nacional.

Pues bien, entre españoles enrolados en equipos portugueses, la alineación del Euskadi-Murias y algunos ciclistas patrios en otro equipos extranjeros, entre los 143 hombres que ayer tomaron la salida en Oliveira de Azeméis, 32 son españoles. Sólo Portugal, el país anfitrión, presenta más corredores en liza: 34.

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El doble que en el Tour

Si comparamos esta cifra con la del Tour de Francia que acaba de terminar, estamos hablando de casi el doble. Solo 18 corredores de nuestro país participaron en la mejor carrera del mundo. Por si eso no ha sido suficiente, es necesario recordar que de las últimas 15 ediciones, hasta 11 se las ha llevado un español. De hecho, el recordman de la prueba es David Blanco, con cinco victorias. Una especie de Indurain de la ‘Grandissima’.

En el prólogo de ayer, el joven Rafael Reis impuso su condición de contrarrelojista para vestirse con el primer maillot de líder por una holgada diferencia de tres segundos. Entiéndase lo de holgada para una prueba de apenas tres kilómetros de recorrido, a segundo por kilómetro. Pero no ha podido aguantar la prenda hoy en la meta de Braga tras el doble paso por Sameiro (2ª) en los últimos 30 kilómetros, con victoria de Daniel Mestre (Efapel) en un sprint de más o menos 50 corredores.

Entre los españoles, el que mejores posiciones ha tomado ha sido Vicente García de Mateos, que acabó sexto el prólogo y ahora es cuarto. Un poco por detrás llegó el cántabro Jesús Ezquerra (Sporting-Tavira), que ahora es noveno. El vigente campeón de la Volta y que pretende conseguir la tercera corona, Gustavo César Veloso, hizo un 18º puesto discreto, pero está a 11” en la general y hoy se ha asomado ya a la zona noble de la clasificación.

La guerra del fútbol

Todavía es pronto porque esto no ha hecho más que empezar, pero desde el ciclismo portugués se apunta que la entrada de los clubes de fútbol va a ser un revulsivo que hará que nuestro deporte crezca visiblemente en el país vecino. Por primera vez asistimos a la gran batalla de los grandes del fútbol en las carreteras portuguesas. Porque no nos engañemos: en Portugal la carrera que cuenta, la de verdad, es la Volta.

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De momento, el maillot de líder lo tiene el W52-Oporto, que además cuenta con dos de los últimos ganadores de la carrera: Gustavo César Veloso y Ricardo Mestre. Con ellos, el ya veterano sprinter Samuel Caldeira y Raúl Alarcón. Enfrente estará el Sporting-Tavira con Rinaldo Nocentini, que en estas etapas de media montaña suele ser un valor seguro. Para ayudar al italiano, o incluso coger galones en caso de que éste falle, el cuadro lisboeta tiene un cuarteto español de garantías con David de la Fuente, Jesús Ezquerra y los más jóvenes Mario González y Óscar González, que no son hermanos. También el Boavista está presente en la ‘Grandissima’ con César Fonte y Federico Figueiredo como líderes, y el ultraveterano Rui Sousa de maestro de ceremonias a sus 40 años. Victor Exteberria es el único español presente del equipo, ya que Pablo Guerrero se quedó fuera.

Tras esta pelea futbolera trasladada a la bici –rivalidad entre fans incluida- hay más equipos portugueses con corredores españoles como Alex Marque (LA-Antarte), ganador en 2013 y que el año pasado fue tercero o Álvaro Trueba en Efapel, entre otros. Y los dos equipos españoles en la cita: Caja Rural, con Edu Prades, Antonio Molina, Aramendía y Zabala, y los ocho de Euskadi-Murias con Gari Bravo a la cabeza y Óscar Rodríguez como mejor joven tras el prólogo. Merece la pena echar, de vez en cuando, una ojeada al país vecino. Principalmente porque en estos tiempos de pocas estructuras y equipos, Portugal está siendo una tierra de oportunidades para que muchos jóvenes progresen… y muchos veteranos españoles se conviertan en ídolos de los fans lusos. Aunque aquí pase inadvertido

Relación de corredores españoles presentes en la Volta a Portugal

W52-Oporto: Gustavo César Veloso y Raúl Alarcón

Efapel: Álvaro Trueba

Radio Popular Onda – Boavista: Víctor Extebarria

LA Aluminios – Antarte: Alejandro Marque

Sporting Clube – Tavira: David De la Fuente, Jesús Ezquerra, Mario González, Óscar González

Louletano – Hospital de Loulé: José Antonio De Segovia, Vicente García de Mateos, Cristian Cañada, Eloy Teruel

Caja Rural – Seguros RGA: Edu Prades, Antonio Molina, Javier Aramendía y Josu Zabala

Funvic Soul Cycles: Antonio Piedra y Pablo Urtasun

Team Roth: David Belda

Euskadi – Murias: Gari Bravo, Beñat Txoperena, Jon Ander Insausti, Aritz Bagües, Pello Olaberría, Gotzon Udondo, Aitor González, Óscar Rodríguez

Inteja – MMR: Fernando Grijalba, Israel Nuño, Isaac Carbonell, Aitor Escobar